东莞,因地处广州之东,境内盛产莞草而得名。
今东莞市境,秦属南海郡番禺县地;汉分属南海郡番禺、博罗县地。东晋咸和六年(331),置宝安县,为东莞立县之始,治芜城(今深圳南头);同时置东官郡,治宝安县。南朝梁,改称东莞郡,不久复称东官郡。隋,废东官郡,宝安县改属广州(后改称南海郡)。唐至德二年(757),宝安县移治到涌(今东莞莞城),更名东莞县,隶属广州。北宋开宝五年(972),废东莞县入增城县,六年复置东莞县。南宋,东莞县析置香山县;明,析置新安县(民国改为宝安县,1979年改为深圳市)。
民国时期,东莞县先后隶属粤海道、粤中行政区,广东省第一、第四行政督察区。
1949年东莞县属东江专区。此后曾属珠江专区、粤中行政区、惠阳专区。1958年属广州市;1959年属佛山专区;1963年复归惠阳专区(1970年改称惠阳地区)。
1985年东莞撤县设市(县级市)。1988年升格为地级市。2013年东莞市辖4街道(莞城、东城、万江、南城)28镇(石龙、虎门、中堂、望牛墩、麻涌、石碣、高埗、洪梅、道滘、厚街、沙田、长安、寮步、大岭山、大朗、黄江、樟木头、凤岗、塘厦、谢岗、清溪、常平、桥头、横沥、东坑、企石、石排、茶山)。